Norman Foster, né en 1935, est un architecte et designer anglais considéré comme l’un des représentants de l’architecture High Tech. Foster, en fait, conçoit les bâtiments comme des œuvres d’art techniquement organisées.

En 1999, il a reçu le prix Pritzker, qui lui a été attribué en particulier pour son engagement en faveur de la protection de l’environnement et, la même année, la Reine lui a décerné le titre de Lord, après l’avoir déjà nommé Baronnet (monsieur) en 1990. Après avoir obtenu son diplôme à Manchester en 1961, Norman Foster a obtenu une bourse pour un master de l’université de Yale.

C’est en fréquentant le prestigieux collège américain qu’il rencontre son collègue Richard Rogers, destiné comme lui à devenir l’un des représentants les plus influents de l’architecture contemporaine.

De retour chez eux, ils ont fondé, avec leurs conjoints respectifs, le studio Team 4. Plus tard, Norman et Wendy Foster ont fondé la société Foster and Partners, qui compte aujourd’hui des bureaux dans le monde entier et des centaines d’employés et a remporté de prestigieux concours internationaux et divers prix.

Le bureau londonien du studio est un grand espace ouvert où tous les employés travaillent côte à côte, un espace qui est donc pleinement représentatif de la philosophie de Foster.

Ses nombreux travaux

L’activité de design se développe à tous les niveaux, de l’échelle urbaine au design, à tel point qu’il a été chargé de tâches telles que l’aéroport de Hong Kong, considéré comme le plus grand bâtiment du monde, mais aussi comme la poignée d’une porte Fusital.

Norman Foster a conçu plusieurs œuvres, à l’instar du terminal de la nouvelle gare de Londres, du centre de distribution de Renault à Swindon dans le Wiltshire, ou encore du siège de Willis Faber Dumas à Ipswich.

Le chef-d’œuvre de Foster reste le siège de la Banque de Hong Kong et de Shanghai. C’est un gratte-ciel de 180 mètres doté des installations les plus avancées d’Europe sur le plan technologique. Parmi ses œuvres les plus récentes figurent le nouveau siège du Parlement allemand au Reichstag à Berlin, la Grande Cour du British Museum et le nouveau Millennium Bridge à Londres.

Le « Cornichon » dans le quartier financier de Londres, en 2004

L’œuvre de Norman Foster qui est entrée davantage dans l’imaginaire collectif est probablement le bâtiment du 30 St Mary Axe, inauguré en 2004, situé au cœur de la City, le quartier financier de Londres.

En raison de son architecture audacieuse, le bâtiment est connu sous le nom de « Le Cornichon », ou « le concombre », mais il est également appelé Swiss Re Building, du nom du groupe d’assurance du propriétaire.

Le bâtiment se trouve sur le site où, en 1992, l’IRA a fait exploser une bombe qui a détruit le siège de la Baltic Exchange et gravement endommagé certains bâtiments voisins. Le projet initial prévoyait la reconstruction du bâtiment, par la réalisation d’une construction rectangulaire qui enfermait le noyau restauré.

Plus tard, cependant, on s’est rendu compte que les conditions de ce qui restait de l’explosion n’étaient pas de nature à permettre la récupération des structures, alors nous sommes passés à un projet plus libre, qui ne tenait pas compte des structures préexistantes. Dans le même temps, le déplacement massif de banques et d’institutions commerciales vers la zone de Canary Wharf, avec le dépeuplement de la ville qui s’ensuit, a convaincu les autorités britanniques de revoir leurs restrictions sur la construction de gratte-ciel dans cette zone.

Les concepteurs du studio Foster ont pensé à la forme conique caractéristique du cornichon pour contrer les turbulences qui pourraient se former autour de son sommet.

Les aspects structurels ont été pris en charge par le prestigieux studio Arup. Habituellement, pour la stabilité latérale à l’action des vents du gratte-ciel, il est nécessaire de concevoir un pylône central ou des éléments de renforcement périmétrique (ou une combinaison des deux solutions), ainsi que des ballasts actifs à la base.

Dans ce cas, un ensemble de structures triangulaires placées le long du périmètre et qui rendent le bâtiment suffisamment stable pourrait être évité. Une série de solutions d’économie d’énergie ont été adoptées pour le fonctionnement du gratte-ciel, lui permettant de consommer beaucoup moins d’énergie que celle nécessaire pour des bâtiments similaires.

À chaque étage, il y a six conduits utilisés pour la ventilation naturelle, bien que tous les six étages aient dû être équipés de coupe-feu qui interrompent les « cheminées ».

Les cavités sont également fonctionnelles pour l’isolation thermique, grâce à l’air canalisé entre les doubles cristaux. En été, les conduits extraient l’air chaud du bâtiment, lui permettant de se refroidir, tandis qu’en hiver, ils permettent de le chauffer grâce à un système solaire passif.

La structure permet un éclairage naturel abondant, ce qui non seulement rend l’environnement de travail agréable, mais réduit également la consommation pour l’utilisation de l’éclairage artificiel.

Malgré la forme incurvée du Swiss Re Building, la seule vitre véritablement incurvée est celle du sommet. Au dernier étage du bâtiment, le 40e, se trouve un bar d’où vous pourrez profiter d’une vue panoramique de 360 degrés sur Londres.

Habituellement dans les gratte-ciel, au dernier étage, il y a les structures encombrantes des ascenseurs. Dans ce cas, pour réaliser ce bar, leur présence n’était pas possible, donc les ascenseurs principaux ont été faits au 34ème étage, tandis que de celui-ci au 39ème étage un ascenseur est utilisé. Pour atteindre le dernier étage, il y a un escalier en marbre et un ascenseur pour les personnes handicapées.